Le télégraphe de Chappe, l'ancêtre du Wi-Fi...

Saviez-vous que bien avant l'invention des TGV et des téléphones, il était possible de faire passer un message de Paris à Strasbourg en seulement 2h ? Les colis c'était une autre histoire...

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Une tour Chappe en pleine cambrousse. Enfin presque, puisque c'est Saint-Pierre Montmartre - J.A Regnier 1820

Ce qui différencie l’être humain des autres animaux est la complexité de son langage qui lui permet de communiquer sur des sujets abstraits et de développer des modes de coopération complexes. Bon, on ne l’a pas inventé, ce sont des scientifiques qui le disent.

En conséquence, le développement des moyens de communication à distance rapide a de tout temps été une préoccupation pour l’homme. Il y a eu la parole, la parole criée, la danse du ventre, les signaux de fumée. Puis le message à dos d’homme, à dos d’âne, à dos de cheval, à dos de pigeon voyageur, à dos de bateau, on en passe et des meilleures...

Mais pour trouver des moyens de communication à distance vraiment rapides, il faudra attendre le XVIIIème siècle et l’invention du télégraphe. Pour une fois, cette invention n’a pas été faite dans la Silicon Valley mais à Paris grâce à Claude Chappe. En 1791, il met au point avec ses frères un système de communication optique.

A son apogée, le dispositif comporte un réseau de près de 500 relais permettant la transmission de données rapidement. La 5G avant l'heure...

Le dispositif s’appuie sur un réseau de tours espacées entre elles de 10 à 30km. En haut de chaque tour est installé un mât avec des bras articulés. Les mouvements de ces bras articulés permettent de coder un message. Ces mouvements sont visibles depuis la tour la plus proche. L’opérateur reproduit le message et ainsi de suite de tour en tour jusqu’à destination.

Des lignes reliant Paris à Lille, Strasbourg, Brest, Lyon, Milan sont progressivement déployées. Les mats sont installés sur différents monuments de Paris. A son apogée, le système comprend un réseau de 500 tours dans toute la France.

Si ce système peut paraître rudimentaire vu d’aujourd’hui, il est révolutionnaire à l’époque. A titre d’exemple, un message de Paris vers Strasbourg mettait 4 jours avant Chappe. En 1799, il ne faut plus que 2 heures.

Tour Chappe rue de Grenelle Paris
Tour Chappe rue de Grenelle Paris

Il faudra attendre l’invention du télégraphe électrique Morse en 1844 pour que le système soit peu à peu abandonné.

Si en apparence, Paris est plutôt calme question tour de Chappe, il en reste pourtant une parfaitement visible. Elle se situe dans la cour du Ministère des Communications, rue de Grenelle. Par chance, la porte est ouverte et si on ne peut pas rentrer, on voit parfaitement la tour de l’extérieur.



La culture sur le terrain : Le télégraphe de Chappe


Nous vous indiquons sur la carte les principaux lieux qui ont accueilli des dispositifs Chappe ainsi que le tracé des lignes.


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